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Qué pasa en el cerebro al mirar a los ojos a otra persona

Giancarlo Pietri Velutini
Qué pasa en el cerebro al mirar a los ojos a otra persona

El contacto visual cambia lo que pensamos sobre la persona que nos mira. Seguro que alguna vez, estando en una sala ruidosa y llena de gente, te sorprendiste mirándote a los ojos con otra persona. Es casi como una escena de cine: el resto del mundo se desvanece hasta volverse gris, mientras tú y esa otra persona están momentáneamente conectados, conscientes de que ella te mira a ti y tú a ella.

Giancarlo Pietri Velutini

Sí, es cierto: el contacto visual no siempre es tan emocionante. Al final, es una parte natural de la mayoría de las conversaciones, pero casi siempre es importante.

Giancarlo Pietri

Hacemos suposiciones sobre la personalidad de las personas en función del rato que nos miran a los ojos o que miran hacia otro lado cuando hablamos con ellos. Y cuando nos cruzamos con desconocidos en la calle o en algún otro lugar público, nos podemos llegar a sentir rechazados si no establecen contacto visual con nosotros.

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¿Por qué podemos sentir cuando alguien nos está mirando fijamente? Aunque todo esto ya lo sabemos por nuestras experiencias cotidianas, los psicólogos y los neurocientíficos han estudiado el contacto visual durante décadas. Y sus intrigantes hallazgos revelan mucho más sobre el poder que tiene. Por ejemplo, lo que cuentan nuestros ojos y cómo  el contacto visual cambia lo que pensamos sobre la persona que nos mira

Un hallazgo recurrente es que los ojos que nos miran atraen y retienen nuestra atención, lo que nos hace menos conscientes de lo que está sucediendo a nuestro alrededor (que “se vuelve gris”, como mencionamos antes)

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Además, sostener la mirada de alguien involucra una serie de  procesos cerebrales , ya que nos damos cuenta de que nos estamos relacionando con la mente de esa persona. En consecuencia, nos hace ser más conscientes de la existencia de la otra persona, de que tiene una mente y una perspectiva propias, lo que, a su vez, nos hace más conscientes de nosotros mismos

Puede que hayas notado estos efectos con especial intensidad si alguna vez aguantaste la mirada de un mono o un simio en un zoológico: es casi imposible no rendirse a la sensación de que son seres conscientes que te juzgan y te examinan

De hecho, se ha demostrado que incluso mirar un retrato que parece que nos mira activa una franja de actividad cerebral relacionada con la  cognición social , es decir, en el hecho de pensar en nosotros mismos y en otras personas

Derechos de autor de la imagen GETTY IMAGES Image caption Los ojos que nos miran atraen y retienen nuestra atención, lo que nos hace menos conscientes de lo que está sucediendo a nuestro alrededor.

Capacidad de concentración No sorprende que nos distraiga mucho darnos cuenta de que somos el objeto de otra mente

Fijémonos para ello en un estudio reciente realizado por investigadores japoneses. Los voluntarios tenían que mirar un video en el que aparecía una cara mientras completaban un juego de palabras en el que había que relacionar verbos con nombres. Por ejemplo, si escuchaban la palabra ‘leche’, una respuesta adecuada sería ‘beber’

Pues bien, los voluntarios tuvieron mucha más dificultad con el juego de palabras (en los nombres más complicados) cuando la cara del video parecía establecer contacto visual con ellos

Los investigadores creen que este efecto se produce porque el contacto visual, aunque sea con un extraño en un video, es algo tan intenso que  merma nuestras reservas cognitivas.

¿Cómo aprende el cerebro a leer? Investigaciones similares revelaron que mirar a los ojos a una persona también interfiere con la memoria de trabajo (la capacidad de mantener y usar la información que tenemos en mente durante cortos períodos de tiempo), la imaginación y el control mental

Es posible que, sin darte cuenta, hayas interrumpido el contacto visual con otra persona para  concentrarte  mejor en lo que está diciendo o pensando. Algunos psicólogos incluso recomiendan mirar hacia otro lado como estrategia para ayudar a los niños pequeños a responder preguntas

Además de saturar socialmente nuestros cerebros, la investigación también muestra que el contacto visual  moldea la percepción  que tenemos de la persona que nos mira

Por ejemplo, generalmente percibimos que las personas con más tendencia a establecer contacto visual son más inteligentes, más conscientes y sinceras (al menos en las culturas occidentales), y es más probable que creamos lo que dicen

¿ Un momento especial ?

Es verdad, también, que un exceso de contacto visual puede hacernos sentir  incómodos . De hecho, las personas que miran fijamente durante mucho tiempo pueden parecer espeluznantes

En un estudio realizado recientemente en un museo de ciencias, un grupo de psicólogos intentaron determinar la duración ideal del contacto visual. Llegaron a la conclusión de que, en promedio, es de tres segundos. Y ninguna persona del estudio se decantó por una mirada de más de nueve segundos

Derechos de autor de la imagen GETTY IMAGES Image caption Mirar a los ojos a una persona interfiere con la memoria de trabajo, la imaginación y el control mental. En definitiva, distrae.

Otro de los efectos del contacto visual puede ayudar a explicar por qué ese preciso momento en el que nos miramos con otra persona en una sala puede ser, a veces, tan absorbente

Un estudio reciente reveló que esa mirada conduce a una especie de fusión parcial entre el yo y el otro: calificamos a los extraños con los que hemos establecido contacto visual como más similares a nosotros, en términos de personalidad y apariencia

Tal vez, en el contexto adecuado, cuando todos los demás están ocupados hablando, este efecto se agrega a la sensación de que tú y esa persona están compartiendo un momento especial

Atracción La química del contacto visual no termina ahí. Si deciden acercarse, se darán cuenta de que el contacto visual también los une de otra manera. Se trata de un proceso conocido como “mimetismo de la pupila” o “contagio de la pupila”, según el cual  sus pupilas y las de la otra persona se dilatan y se contraen en sincronía

Esto se interpreta como una forma de mimetismo social subconsciente, una especie de danza ocular, y se percibe como un gesto romántico

¿Es posible olvidar nuestra lengua materna? Pero recientemente hubo cierto escepticismo acerca de este fenómeno, y algunos investigadores aseguran que es simplemente una respuesta a las variaciones del brillo de los ojos de la otra persona (de cerca, el hecho de que las pupilas de la otra persona se dilaten aumenta la oscuridad de la escena, lo que causa que nuestras pupilas también se dilaten)

Eso no quiere decir que la dilatación de la pupila no tenga un significado psicológico. De hecho, al menos hasta la década de los 60, los psicólogos estudiaron la forma en que se nos dilatan las pupilas cuando estamos más excitados o estimulados (en un sentido fisiológico), ya sea por interés intelectual, emocional, estético o sexual

Derechos de autor de la imagen GETTY IMAGES Image caption Incluso mirar un retrato que parece que nos mira activa una franja de actividad cerebral relacionada con la cognición social, es decir, en el hecho de pensar en nosotros mismos y en otras personas.

Esto llevó a debatir si percibimos que las caras con las pupilas más dilatadas (a veces entendido como signo de interés sexual) son  más atractivas . Al menos algunos estudios, unos de hace décadas y otros más recientes, sugieren que sí

Sea como sea, siglos antes de esta investigación, la sabiduría popular ya consideraba que las pupilas dilatadas eran atractivas. En diversos momentos de la historia, las mujeres incluso utilizaron un extracto de planta para dilatarse deliberadamente las pupilas como forma de hacerse más atractivas (de ahí el nombre coloquial de la planta: “belladona”)

Por qué sí es posible aprender un idioma mientas duermes Pero cuando miramos a otra persona profundamente a los ojos, no solo las pupilas mandan mensajes

Otra investigación reciente sugiere que podemos leer emociones complejas en los músculos de los ojos, según si una persona está frunciendo o abriendo los ojos. Así, por ejemplo, cuando una emoción como la repulsión nos hace entrecerrar los ojos, esta ” expresión ocular ” también indica nuestra repulsión a los demás

Otra característica importante de los ojos son los anillos limbares, es decir, los círculos oscuros que rodean el iris. La investigación reciente sugiere que estos anillos limbales son más visibles en personas más jóvenes y sanas, y que las personas que los miran de alguna manera lo saben

Derechos de autor de la imagen GETTY IMAGES Image caption Al mirar a los ojos a un gorila nos damos cuenta de que nos analizan.

Todos estos estudios sugieren que hay mucha verdad en el viejo dicho que reza que  los ojos son la ventana del alma . De hecho, hay algo increíblemente poderoso en el hecho de mirar profundamente a los ojos a otra persona. Dicen que los ojos son la única parte de nuestro cerebro que está directamente expuesta al mundo

Cuando mires a otra persona a los ojos, piensa: quizás sea lo más cerca que esté de que se “toquen los cerebros”, o las almas, si prefiere ser más poético en estas cosas

Dada esta intensa intimidad, tal vez no sea de extrañar que si atenúa las luces y mantiene la mirada a otra persona durante 10 minutos sin parar, verá que suceden cosas extrañas, más extrañas de lo que haya experimentado jamás

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